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Neuroni di topo trapiantati sopravvivono due volte la vita di un topo.

La ricerca della fontana della giovinezza non è una novità, noi esseri umani abbiamo a lungo cercato di allungare la nostra durata di vita. Negli ultimi anni, la scienza e la medicina hanno fatto passi da gigante per aumentare il tempo in cui viviamo. L'aspettativa di vita media di un americano è ormai più di 78 anni.

Ma se si vive più a lungo, cosa accadrà alle cellule che compongono il nostro cervello? Se siamo in grado di vivere  120, 150anni, o più a lungo, le nostre cellule cerebrali possono sopravvivere così a lungo  ? O in futuro, i nostri neuroni muoiono molto prima di noi, lasciando il nostro cervello impoverito?
Per iniziare a rispondere a questa domanda, tre ricercatori italiani hanno effettuato una serie di esperimenti di trapianto e hanno scoperto che i neuroni possono durare molto più a lungo degli organismi in cui hanno avuto origine.
 
I ricercatori hanno scelto di lavorare con topi e ratti. I due animali sono simili per molti aspetti, ma si differenziano sostanzialmente nella loro aspettativa di vita (i ratti sopravvivono molto più a lungo rispetto ai topi).

Con il trapianto di cellule tra queste due specie, gli scienziati hanno potuto stabilire se i neuroni hanno una durata di vita pre-programmata su base genetica o se hanno più plasticità.
 
I ricercatori si sono concentrati su un certo tipo di neurone, chiamata cellule di Purkinje, che svolgono un ruolo nella funzione motoria e di movimento. Questi neuroni di grandi dimensioni tendono a deteriorarsi e muoiono come l'età degli animali. 

Ma dentro il cervello dei ratti, le cellule non muoiono dopo 18 mesi, quando la maggior parte dei topi sarebbero morti. Invece, i neuroni sono sopravvissuti come i ratti ospitanti . In altre parole, all'interno di cervello di ratto, i neuroni donati sono sopravvissuti per la durata di due topi medi.
 
Questa scoperta suggerisce che la sopravvivenza delle cellule cerebrali non è pre-programmata dalla genetica, o almeno non è completamente legata alla durata di vita dell'organismo in cui le cellule hanno origine. Invece, la loro sopravvivenza può dipendere dal microambiente dell'organismo che abitano. 
 
Nonostante le incognite, questa è una buona notizia per quelli di noi che vogliono vivere a lungo negli ultimi 78 anni. La ricerca suggerisce che gli scienziati potrebbero estendere i nostri cicli di vita drammaticamente senza lasciarci privi di cellule cerebrali.

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